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专访昆仑芯科技CEO欧阳剑:已有数十家客户,三年要跨越鸿沟

发布日期:
2021-12-06

浏览次数:

592

来源:

智东西

芯东西(公众号:aichip001)

作者 | 李水青

编辑 | 漠影

写在前面:12月21日-22日,GTIC 2021全球AI芯片峰会将在北京举行。届时,来自芯片巨头、独角兽公司及创业新秀的产业大咖和技术专家将同台分享AI芯片的技术创新和落地经验。大会前夕,智东西&芯东西对参会嘉宾进行系列深度对话,提前一睹他们对产业的真知灼见。本期对话嘉宾为昆仑芯科技CEO欧阳剑先生。

“外面有声音说,百度把昆仑芯拆分出来是要放弃这块业务,但恰恰相反,其实百度是对这一业务更加重视。”昆仑芯科技CEO欧阳剑告诉我们。

昆仑芯科技前身是百度智能芯片及架构部,主攻AI芯片,于今年2021年4月从百度分拆出来。随着公司成立,原百度(芯片)首席架构师欧阳剑也担任昆仑芯(北京)科技有限公司CEO,他是国内最早从事异构计算与硬件计算加速项目的工程师之一,十年间参与过数据中心AI芯片、ARM服务器、软件定义Flash、智能网卡等一系列项目。

在欧阳剑看来,新成立的昆仑芯科技正在经历一场跨越鸿沟的新征程。

今年8月,百度宣布第二代昆仑芯片正式量产,搭载自研第二代XPU架构,性能、通用性、易用性较1代产品都有显著增强。这是昆仑芯科技从百度拆分以来首次面向公众公布芯片进展。

当下,国内云端AI芯片创业热情高涨,几乎每家AI芯片创企都有成为一匹“黑马”的雄心,但还没有一家的产品在商业化中充分印证实力。

作为互联网大厂百度下场造芯的代表,昆仑芯科技的真实实力如何?从百度拆分对其意味着什么?在云端AI芯片接近“贴身肉搏”的竞争局面中,昆仑芯科技最自信和最恐惧的是什么?这是很多人关注的问题。

近日,我们与昆仑芯科技CEO欧阳剑进行了面对面对谈,针对这些问题进行了深入探讨。

“当下,国内云端AI芯片市场是一个百亿元级市场,正处于一个跨越鸿沟的阶段。”欧阳剑说。

“我们已经证明产品没问题,正处于鸿沟的左侧,而在鸿沟的右侧,就是要看更多用户能不能接纳这个产品。”

Geoffrey Moore在《跨越鸿沟》一书中提到的曲线

就在今年8月,昆仑芯科技宣布第二代昆仑芯片——昆仑芯2代正式量产。昆仑芯系列芯片是百度在2018年7月推出的一款基于XPU架构的云端AI芯片,截至2020年底已实现量产2万多片。新推出的昆仑芯2代相比一代性能提升2~3倍。

“我们芯片就是一个通用的人工智能芯片,这是我们最大的优势。技术在百度跑通了,在其他领域公司也可以跑起来。”该芯片可以做训练也可以做推理,适配图像、语音、自然语言处理等多种应用场景。

今年4月,昆仑芯片团队从百度拆分出来。拆分之后,除了关注技术产品层面,欧阳剑也将时间和精力更多放在客户和市场方面,以保证公司商业化的成功。

“有不少公司实际上已经能做到流片,但整体成功更要有较好的商业化。”欧阳剑透露,目前,昆仑芯科技已经拥有数十家客户,覆盖互联网、智慧城市、金融、工业等多个领域。

比如,在工业质检领域,在部署了昆仑芯产品的智能工厂,算法机同时处理24个模型,处理完所有流程仅需480毫秒;通过深度学习算法对于各种缺陷进行学习后,能准确识别产品的全部33类缺陷,漏检率控制在0.1%以内。投资回报率是传统视觉检测机型的6.5倍。在智慧城市领域,昆仑芯芯片在湖北宜昌也有项目落地。

与之业务增长对应的,是团队的扩充。据称,昆仑芯科技人数已达到成立时的两倍,除了传统的硬件软件服务验证等队伍,昆仑芯科技在商业化销售、产业研发及职能团队都得到了很大的扩张。

昆仑芯科技在成立之初,也受到了一些质疑,比如是不是要被百度放弃了才划出来?

对此,欧阳剑正面回应,实际上恰好是百度对这个事情更加重视,希望昆仑芯长得更大。“让计算更智能,计算更快、更强、更省,这个是我们终极的定位。”谈及昆仑芯科技创立后的新目标,欧阳剑这样说道。

从百度拆分出来,某种程度上有利于昆仑芯科技实现这样的小步快跑。欧阳剑说:“拆分之后,我们一方面能得到百度很多支持,包括百度一些场景业务、生态合作,另外我们也有更灵活的空间,还有更多社会资源的支持,有机会把这个事情做成一个更大的业务。”

背后的底气来自哪里?

欧阳剑向我们回顾,第一代昆仑芯片出来的时候,正逢2020年初疫情特别严重。当时,市场大环境缺乏需求,小环境也受疫情管制影响无法正常开展工作。那对于欧阳剑和他的团队来说,是一个难熬时刻。3月的一天,阳光正好,欧阳剑好不容易地和供应商在上地公园见了一面,大家对整个行业还难免悲观——技术方案能不能用,有没有人用,这都让欧阳剑感到忐忑。

但重要转折点随后在4~5月到来。团队抓住了一个非常好的机会——那就是在短达1个月的时间里,帮百度搜索部门完成了一项重大业务升级——几十个模型的一个小流量测试,性能比当时的方案好1~3倍。一边抓住这个机会,另一边团队又快速协调供应商保证供货,最终一仗拿下过万块订单。

欧阳剑说:“就是两个月,你会发现心境完全不一样。”经此一仗,欧阳剑和他的团队信心大涨,新一代昆仑芯的研发与落地也随即展开,目前,昆仑芯2代已小规模部署。

“技术发展非常快,但是有一点比较核心的是,谁能够在这过程中形成一个很好的闭环。”要实现这样的闭环,昆仑芯科技背后是百度长达近十几年的芯片积累。

欧阳剑和他的团队早在2010年就开始用FPGA做AI架构的研发,2011年开展小规模部署上线,2015年打破几千片的部署规模,2017年部署超过了10000片基于FPGA的AI加速器,百度内部数据中心、自动驾驶系统等都在大规模使用。而FPGA之后,专用芯片是继续提升计算性能的必由之路,百度选择了自研AI芯片。

欧阳剑回顾,过去10年里,在芯片IP上迭代三大版本,推出两代芯片,落地数万片,团队在这过程中得到了很多用户需求的反馈,团队也积累了非常多的Know-how。这样的反馈使得欧阳剑了解到改进方向,从而形成一个闭环,使产品以更快的速度、或在一个正确的道路迭代下去。

“轻舟已过万重山”是欧阳剑对过往经历的总结。

他解释:“再回头看一年前或半年前,会发现很多事情完全不一样,这个发展也超过预期。云端AI芯片、公司、产品商业化的进展都很大变化。”

庆幸的是,欧阳剑认为他们抓住了一个非常好的窗口,且没有在技术判断上走弯路,最后强有力的团队把这些技术落实了下来。

欧阳剑认为,处于跨越鸿沟的关键时期,国产AI芯片可能在未来三年里越过这个拐点。

而要跨越鸿沟,一大最关键的条件还是要回归到产品层面。一方面,国内AI芯片公司的产品能力,是不是非常接近龙头玩家;另一方面,能否进一步在局部能力能够明显超过它。

背后的严峻挑战不言而喻。“你得保持持续的技术投入、技术及产品创新,不能掉队,不能踩错节点,这是一个系统性的挑战。”欧阳剑说。

对于创立半年的昆仑芯科技来说,也面临新的课题。“一个独立的公司,商业上的成功以及要去证明商业逻辑没问题,这个是非常大一个挑战,而且目前国内的AI公司应该说还没有证明过商业上的成功。”欧阳剑说。

欧阳剑对于客户需求有自身的理解,他洞察到,无论是百度还是外部客户,他们的核心诉求基本一致,就是要你的产品通用、易用性能高,便宜。而这,也是欧阳剑认为昆仑芯产品最具竞争力之处。

“唯一不同的,可能是一些外部公司对商业的依赖和一些解决方案的依赖程度不一样,就像互联网公司它可能不太依赖你的方案,只需要提供板卡就足够;但有的客户可能需要很强的商业开拓能力,那又是另一种商业做法。”

“我们本质上还是一个生态公司。”欧阳剑说。昆仑芯科技对外销售的主要产品是板卡,但团队碰到的一些客户还处在使用AI早期,有时候也需要解决方案,团队就会充分跟伙伴一起定制一整套的方案。

欧阳剑认为,未来这个行业发展非常的快,用户的需求也是不断的在提升,AI计算模型越来越大,对算力的要求实际上是比摩尔定律速度还要更高,所以比竞品更好地满足客户需求,是一个持续不断的挑战。

当下,老芯片玩家、创企、互联网巨头纷纷下场发力AI芯片,竞争激烈。

欧阳剑坦言,云端AI芯片竞争是非常激烈的,有很好的产品已经跑在前面,这就要求产品不能在关键指标有短板。最终,做芯片不会变成一个很多小的烟囱似的,每个公司养一个自己的芯片小团队,在内部自成体系,它还是会变成一些明显领先的公司能够支撑整个产业。

缺芯是在未来两年内萦绕在芯片界的一大梦魇,也是欧阳剑带领昆仑芯科技开疆扩土的另一大挑战。对此,欧阳剑谈道,对芯片公司来说,以前它不太需要面对供应链的挑战,但现在,公司需要不一样的思路来重新对待供应链以及产品的管理。

可以看到,作为一家创办不久就估值高达130亿元的云端AI芯片创企,昆仑芯科技已经在技术、产品、商业化、生态等各个方面做好迎接挑战的准备。

对于昆仑芯科技公司的愿景,欧阳剑这样解读:在信息产业60多年历史里,可能有包括像大型机、小型机、PC机、移动互联网等主导的很多时代,AI也是其中一个,他希望,能够在AI时代里做一个领先的芯片公司。

正如欧阳剑所谈及的,当下国内云端AI芯片正在进入一个从产品成型到商业化验证的关键时期。“狩猎”开始,考验各个云端AI芯片新老玩家的技术、产品、渠道、供应链等各方面实力。谁能抓住最好的窗口期,保持技术前瞻而不走弯路,最后强有力的团队把这些技术落实了下来,谁也就有望成为这波云端AI芯片风口的最后赢家。